¿Qué es el carbonato de litio?

carbonato

El litio es un metal clave en las baterías de los vehículos eléctricos y desempeña un papel importante en otros sectores. Pero, ¿qué deben saber los inversores sobre los distintos tipos de litio?

Aquí, Investing News Network analiza el carbonato de litio, un compuesto de litio que se utiliza en una serie de aplicaciones industriales, técnicas y médicas.

Como señala Albemarle (NYSE:ALB), el carbonato de litio suele ser «el primer producto químico de la cadena de producción de litio», ya que compuestos como el hidróxido de litio se producen con pasos posteriores si son necesarios. Por esta razón, las cifras de producción de litio suelen desglosarse en términos de carbonato de litio equivalente.

Al igual que otros productos de litio, el carbonato puede producirse a partir de salmueras o de depósitos de roca dura. Sin embargo, algunas empresas también están tratando de producir este material a partir de depósitos de litio basados en arcilla.

Aunque muchas empresas están interesadas en producir carbonato de litio, no todos los inversores están familiarizados con lo que es. A continuación se exponen algunos puntos clave sobre el carbonato de litio que hay que tener en cuenta. Cada uno de ellos se explica con más detalle en el siguiente artículo:

  • El carbonato de litio se utiliza para mucho más que para las baterías de iones de litio.
  • No todo el carbonato de litio es igual.
  • Tanto el hidróxido de litio como el carbonato de litio serán necesarios para satisfacer la creciente demanda de baterías de iones de litio.

1. Carbonato de litio: Baterías y más allá


Las baterías han generado el mayor entusiasmo en el espacio del litio en los últimos años, con un interés estimulado por los planes de Tesla (NASDAQ:TSLA) de desarrollar gigafábricas de baterías de iones de litio. Sin embargo, el mercado del litio es mucho más que Tesla, y el mercado del litio no se limita a las baterías.

Más allá de las baterías, el carbonato de litio se utiliza en la cerámica, el vidrio, el cemento y el procesamiento del aluminio. De hecho, aunque el mercado de las baterías está ciertamente creciendo, el Servicio Geológico de los Estados Unidos estima que el vidrio y la cerámica seguirán representando aproximadamente el 14% de los mercados mundiales de uso final en 2020. El carbonato de litio también tiene un importante uso en la industria farmacéutica: ha sido incluido en la lista de medicamentos esenciales de la Organización Mundial de la Salud como tratamiento para el trastorno bipolar.

2. Producción de litio: Diferentes tipos de litio


Cuando se trata de la producción de litio, no todo el carbonato de litio es igual, y los productos finales deben cumplir requisitos específicos para ser utilizados en diferentes aplicaciones. Por ejemplo, el carbonato de litio de grado de batería puede utilizarse para fabricar material de cátodo para baterías de iones de litio, pero la mayoría de los contaminantes deben eliminarse para que el material se considere de grado de batería.

El carbonato de litio de grado técnico es más barato que el material de grado de batería, pero este tipo de productos debe tener concentraciones muy bajas de hierro para poder ser aceptado por los usuarios finales. Este tipo de litio se utiliza en aplicaciones para el vidrio y la cerámica. También hay que tener en cuenta que el litio se utiliza en forma de concentrados de mineral en aplicaciones industriales y no como carbonato o hidróxido de litio.

3. ¿Qué pasa con el hidróxido de litio?


La popularidad del hidróxido de litio ha ido en aumento, al menos en lo que respecta a la fabricación de baterías para vehículos eléctricos. Aunque el hidróxido de litio es actualmente más caro que el carbonato de litio, es necesario para algunos tipos de cátodos, como el óxido de níquel-cobalto-aluminio (NCA) y el óxido de níquel-cobalto-manganeso (NCM).

La demanda de litio ha aumentado significativamente en los últimos años debido al creciente mercado de los vehículos eléctricos, y algunos sostienen que el hidróxido de litio podría superar al carbonato de litio en términos de crecimiento de la demanda en el futuro. Sin embargo, como ha explicado Andrew Miller, de Benchmark Mineral Intelligence, va a pasar tiempo antes de que los cátodos con alto contenido de níquel, como el NCA y el NCM 811, ocupen una posición más dominante. Ello se debe a que existen muchos retos técnicos y económicos en cuanto a la reducción de los costes.

A fin de cuentas, con la previsión de que la demanda de litio se multiplique por más de ocho, el debate sobre si la demanda de hidróxido de litio superará a la de carbonato de litio pierde fuerza, ya que está claro que el mundo necesitará ambas.

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