No todo el litio es igual: La importancia de la sostenibilidad en la producción de litio

mineral litio en baterías

A medida que el mundo avanza hacia un futuro con bajas emisiones de carbono, se espera que la demanda de metales para baterías aumente exponencialmente. Según un informe de GlobalData, se espera que la demanda mundial de litio alcance las 117.400 toneladas en 2024, o 625.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE).

Este gran aumento de la demanda con respecto a 2020 está impulsado principalmente por el aumento de los vehículos eléctricos (VE) alimentados por baterías de iones de litio. Sin embargo, no todo el litio se extrae o se refina igual. A medida que aumenta la demanda de litio, también lo hace la demanda de una tecnología de extracción respetuosa con el medio ambiente que satisfaga las necesidades presentes y futuras.

A pesar de los contratiempos económicos provocados por la pandemia del COVID-19, el año 2020 marcó lo que muchos expertos creen que será la década del litio y otros metales para baterías. Con el mercado de los vehículos eléctricos cada vez más fuerte, la tendencia a la baja de los precios del litio prácticamente ha desaparecido, y los precios se han disparado un 51,61% desde principios de 2021. Según Benchmark Mineral Intelligence, se espera que la demanda total de litio en todas las aplicaciones aumente a más de 400.000 toneladas de LCE en 2021. Sin embargo, el aumento de la demanda suscita una serie de preocupaciones medioambientales en relación con la producción y el procesamiento de los metales esenciales para las baterías, especialmente el litio y el cobalto.

Tras la retirada a gran escala de las baterías del Chevy Volt por parte de Hyundai y Chevy, la importancia de los factores medioambientales, sociales y de gobernanza (ASG) en la inversión en litio está en su punto álgido. La inversión ASG implica invertir en la propia sostenibilidad, y puede generar rendimientos positivos al tiempo que tiene un impacto a largo plazo en la sociedad o el medio ambiente.

Seguir el ritmo del mercado de vehículos eléctricos


En 2019 se vendieron más de 2 millones de coches eléctricos de batería e híbridos enchufables. Según las recientes reflexiones de Wood Mackenzie, la transición energética mundial vinculará los mercados establecidos con las fuentes de energía emergentes del futuro, lo que culminará con 300 millones de vehículos eléctricos para pasajeros en 2040, y los vehículos EV o híbridos representarán el 38% de todas las ventas de vehículos. El auge del mercado de los vehículos eléctricos se refleja en el crecimiento explosivo de empresas como Tesla (NASDAQ:TSLA), cuyas acciones aumentaron más de un 600% en 2020. Con una capitalización de mercado de más de 800.000 millones de dólares, Tesla es ahora una de las empresas más influyentes del mundo.

Con un nuevo gobierno demócrata de EE.UU. y su reciente oleada de órdenes climáticas, ha quedado claro que el futuro del transporte y la producción de energía es eléctrico. De hecho, el Presidente de EE.UU., Joe Biden, ha anunciado planes para sustituir la flota de vehículos oficiales del gobierno por vehículos eléctricos ensamblados en EE.UU. En el último año, los fabricantes de equipos originales (OEM) han invertido miles de millones de dólares en el desarrollo de nuevos modelos electrificados. A medida que los consumidores siguen pasando del tradicional motor de combustión interna a tecnologías más ecológicas y de vanguardia, los principales actores de la industria del automóvil han tomado nota, con Ford (NYSE:F) electrificando su icónico Mustang y General Motors (NYSE:GM) planeando lanzar su primer Hummer eléctrico. Además, General Motors tiene previsto fabricar únicamente vehículos eléctricos de aquí a 2035.

El almacenamiento de energía está experimentando una transición similar. Muchos expertos del sector recuerdan cuando Tesla mejoró la red energética de Australia del Sur en apenas 63 días, introduciendo una batería de iones de litio de 100MV -la mayor de su clase en el mundo- capaz de cobrar vida como fuente de energía de reserva del estado en menos de un segundo. La megabatería renovable estabiliza la red energética de Australia Meridional en caso de paradas inesperadas de las centrales de carbón o de los parques eólicos, al tiempo que reduce los costes energéticos para los residentes de Australia Meridional. En diciembre de 2017, cuando un importante generador de carbón dejó de funcionar, la batería de litio de Tesla evitó un apagón a gran escala. Recientemente se ha anunciado que una mina de carbón cerrada en el valle de Hunter, al norte de Sídney -el corazón de la minería del carbón en Australia- albergará la mayor batería de iones de litio del mundo.

El impacto medioambiental de la energía limpia


Como la mayoría de las baterías, las de iones de litio dependen de las materias primas. A medida que los principales gobiernos del mundo introducen una serie de políticas para promover la adopción de los vehículos eléctricos, los expertos no pierden de vista lo que se ha convertido en una creciente crisis de los minerales impulsada por las preocupaciones medioambientales y, en el caso del cobalto, por los derechos humanos. Uno de los principales problemas medioambientales de la extracción de litio es la gran cantidad de agua subterránea que requiere. De hecho, la producción de baterías implica que la fabricación de un vehículo eléctrico requiere 50 veces más agua que los motores de combustión interna tradicionales. La extracción de litio también puede tener efectos perjudiciales para la calidad del suelo y del aire circundante, y a menudo contamina los arroyos cercanos utilizados para el ganado y el riego de los cultivos.

Para el año 2025, se espera que la demanda de litio aumente hasta aproximadamente 1,3 millones de toneladas de LCE, más de cinco veces el nivel actual. El Grupo Volkswagen (ETR:VOW3) tiene previsto lanzar más de 70 modelos electrificados a lo largo de la próxima década, y muchos otros fabricantes de automóviles tienen objetivos similares. Empresas como Lake Resources (ASX:LKE,OTCQB:LLKKF) se han asociado con empresas tecnológicas para desarrollar tecnologías innovadoras de extracción directa de litio que han demostrado tener productos de alta pureza y tiempos de procesamiento rápidos, reduciendo al mismo tiempo los costes y su propia huella medioambiental. La empresa aspira a aumentar drásticamente su producción, con un objetivo de 100.000 toneladas anuales de LCE en 2030, para satisfacer la creciente demanda de litio, recurriendo a la extracción directa de litio en sus cuatro proyectos de salmueras de litio de su propiedad en el Triángulo del Litio, una franja de tierra responsable de más del 40% del suministro mundial de litio.

Del mismo modo, empresas como Standard Lithium (TSXV:SLL) esperan aprovechar los recursos nacionales de litio de Estados Unidos utilizando sus propios procesos de extracción directa de litio, pendientes de patente, que dejan una huella de carbono significativamente menor en comparación con los procesos convencionales de estanques de evaporación.

Los inversores que busquen ganar exposición en el sector de los metales para baterías pueden seguir encontrando importantes innovaciones. A medida que la demanda de litio siga creciendo, se dará prioridad a la cadena de suministro que ofrezca los vehículos más limpios y el almacenamiento de energía renovable, manteniendo al mismo tiempo productos de alta calidad. La tecnología de extracción respetuosa con el medio ambiente puede salvar la brecha entre la oferta y la demanda, acelerando el acceso a los nuevos yacimientos y la producción de los mismos.

Post relacionados