Datos sobre el litio: 5 puntos básicos que todo inversor debe conocer

Las baterías de iones de litio lo alimentan todo, desde los teléfonos móviles hasta los ordenadores portátiles y los coches eléctricos, y la demanda de este metal sigue aumentando.

Las empresas y los inversores se ven continuamente atraídos por las noticias sobre las gigafábricas de Elon Musk y Tesla (NASDAQ:TSLA), así como por las megafábricas de baterías de iones de litio que están surgiendo de otras empresas.

Sin embargo, el litio y el mercado del litio son mucho más que baterías para vehículos eléctricos. Los inversores que se inician en el sector del litio querrán conocer algunos datos básicos sobre el litio antes de lanzarse a él.

  1. Es el metal más ligero de la tabla periódica
    El primer dato sobre el litio que puede sorprender es que es el metal más ligero de la tabla periódica. El litio es casi la mitad de denso que el agua y forma parte del grupo de los metales alcalinos. El metal también tiene un alto calor específico, lo que lo hace útil en la producción de vidrio resistente al calor, mientras que su potencial electroquímico lo hace útil en las baterías.
  2. Se puede encontrar en salmueras, depósitos de roca dura y arcillas
    Otro dato del litio es que el elemento se encuentra en todo el mundo, tanto en depósitos de roca dura como en salmueras evaporadas. La mina de Greenbushes, en Australia, es un yacimiento clave de roca dura, mientras que la mayor parte de la producción mundial de salmueras de litio procede de los salares de Chile y Argentina. Junto con Bolivia, estos países sudamericanos forman el prolífico Triángulo del Litio.

Cabe señalar que varias empresas también están buscando desarrollar depósitos de litio basados en arcilla.

  1. Hay muchos tipos de productos de litio
    Hay varios tipos de productos de litio, y muchas aplicaciones diferentes para el mineral. Una vez que se extrae el litio de un yacimiento, se suele transformar en carbonato de litio, hidróxido de litio o litio metálico. El carbonato de litio y el hidróxido de litio de grado de batería pueden utilizarse para fabricar material catódico para las baterías de iones de litio. La mayoría de los contaminantes deben eliminarse para que cualquiera de los dos materiales se considere apto para baterías.

El hidróxido suele ser más caro, pero puede producir material catódico de forma más eficiente. También es necesario para algunos tipos de cátodos de baterías de iones de litio, como el óxido de níquel-cobalto-aluminio y el óxido de níquel-manganeso-cobalto.

Por otro lado, el litio metal puede utilizarse para producir material anódico para baterías de alta densidad energética. El metal de litio se produce mediante la electrólisis de cloruro de litio y cloruro de potasio. La popularidad del litio metálico está aumentando debido a su uso en baterías de estado sólido, que podrían convertirse en una alternativa a la tecnología convencional de baterías de iones de litio a medida que se desarrolla la revolución del almacenamiento de energía.

Además de los materiales para baterías, también existe un mercado para el litio de grado técnico. Los productos de litio de grado técnico, como el concentrado de litio de grado técnico, se venden a un precio más barato que los productos de grado de batería, y se utilizan en aplicaciones como el vidrio y la cerámica. Los productos de litio de grado técnico deben tener concentraciones muy bajas de hierro.

  1. No es sólo para las baterías
    Aunque las baterías han acaparado la mayor parte de la atención en el espacio del litio últimamente -y aunque la demanda de litio por parte de los sectores de las baterías y el almacenamiento de energía está ciertamente en aumento- otros sectores siguen representando una proporción saludable de la demanda de litio.

Citando datos de Roskill, un informe de Stormcrow Capital señala que en 2013, las baterías recargables representaban el 29% de la demanda de litio, mientras que el resto del mercado estaba compuesto principalmente por diversos usos finales industriales. En 2020, esa proporción aumentó al 71%, según el Servicio Geológico de Estados Unidos, pero una parte considerable del mercado seguía correspondiendo a la cerámica y el vidrio (14%), las grasas lubricantes (4%) y otros usos industriales.

El litio también se utiliza en productos farmacéuticos, lubricantes y vidrio resistente al calor.

  1. Los precios pueden ser difíciles de encontrar
    El último punto de esta lista de datos sobre el litio es el reto del precio. Como la mayoría de los metales críticos, el litio no cotiza en ninguna bolsa pública, y los principales productores de litio del mundo no suelen dar estadísticas. Durante mucho tiempo, la mayor parte del litio del mundo fue producida por un oligopolio de productores a menudo denominados los «3 grandes», que incluían a Rockwood Lithium, ahora propiedad de Albemarle (NYSE:ALB), Sociedad Química y Minera de Chile (NYSE:SQM) y FMC (NYSE:FMC).

Los productores de China han acaparado una mayor cuota del mercado del litio en los últimos años, pero la falta de información sobre los precios ha continuado. Sin embargo, los inversores interesados pueden recurrir a los expertos en el sector del litio para obtener informes de mercado y previsiones de precios.

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