Actualización del mercado del litio: 1er trimestre de 2021

Los primeros meses del año han sido brillantes para el mercado del litio, ya que el interés por los metales para baterías ha aumentado a medida que los vehículos eléctricos (VE) acaparan los titulares de las noticias en todo el mundo.

A pesar de la volatilidad que ha traído la pandemia de coronavirus a todos los mercados, el litio ha demostrado su resistencia y los precios han tenido una tendencia alcista durante el primer trimestre.

¿Qué más ha ocurrido con el metal en el primer trimestre de 2021 y qué le espera al litio a corto plazo? Siga leyendo para obtener una visión general de las principales noticias que afectaron al mercado del litio en el primer trimestre, además de un vistazo a lo que los inversores deberían tener en cuenta para el resto del año.

Actualización del mercado del litio: evolución de los precios


A finales del año pasado, la tendencia a la baja de los precios del litio parecía estar llegando a su fin, y los analistas preveían un mejor entorno de precios en el futuro.

Cuando comenzó el año, Benchmark Mineral Intelligence ya preveía que el mercado del litio entraría en tensión en 2021.

«Pero la velocidad de los aumentos de precios en el primer trimestre de 2021 fue más allá de las expectativas, con los precios del carbonato de litio habiendo casi duplicado su precio desde el comienzo del año», dijo George Miller a Investing News Network (INN). «Además, la escasez y las carteras de pedidos agotadas en el primer trimestre fueron un cambio radical con respecto al cuarto trimestre de 2020, en el que los productos químicos de litio estaban disponibles libremente para los consumidores a precios más bajos.»

Al comentar el comportamiento de los precios en el primer trimestre, William Adams, de Fastmarkets, dijo que esperaba un resultado alcista por la fuerte demanda y la reposición de existencias.

«Pero la magnitud de las compras y la repentina aparición de la escasez fueron una sorpresa», explicó a INN. «Pronto se hizo evidente que gran parte del excedente que se había acumulado en 2020 ha sido comprado y almacenado por unos pocos grandes usuarios, y que la capacidad ociosa no estaba lista para reiniciarse de manera oportuna por diversas razones».

El Grupo CRU también vio que los precios al contado siguieron subiendo como se esperaba durante el primer trimestre.

«Las ventas de vehículos eléctricos en las principales regiones durante el primer trimestre han superado nuestras expectativas, que ya eran optimistas», dijo James Jeary a INN. «Por el lado de la oferta, ha habido mucho desarrollo de proyectos en preparación para el futuro crecimiento de la oferta, lo cual no es sorprendente».

Durante los tres primeros meses del año, los principales productores publicaron proyecciones positivas para el sector. El principal productor chino Ganfeng Lithium (OTC Pink:GNENF,SZSE:002460), que vio sus beneficios casi triplicados el año pasado, dijo que espera que el menor crecimiento de la oferta de litio prolongue el reciente repunte de los precios.

Por su parte, la chilena SQM (NYSE:SQM) prevé un crecimiento de la demanda del 25% este año. La minera registró un récord de ventas de litio en el último trimestre de 2020, con un salto del 50% respecto al trimestre anterior.

Por su parte, su rival Albemarle (NYSE:ALB) estima que la demanda de litio crecerá en línea con una mayor adopción de vehículos eléctricos, con la compañía acelerando sus proyectos de crecimiento de litio para capitalizar esta tendencia.

Actualización del mercado del litio: oferta y demanda


Las ventas de vehículos eléctricos aumentaron en 2020, y se mantuvieron notablemente fuertes en China y Europa en el primer trimestre.

«En Europa, esto se debe en parte al efecto interanual de las subvenciones, que se introdujeron a principios del segundo semestre de 2020», dijo Jeary. «Aunque las ventas pueden caer en el segundo trimestre en China, todavía esperamos que el año interanual sea fuerte».

Del mismo modo, Adams señaló las ventas de vehículos eléctricos en China, donde las ventas del primer trimestre ascendieron a 515.000 vehículos eléctricos.

«Las ventas europeas también han sido fuertes, y con el presidente de EE.UU. Joe Biden ahora en el timón, esperamos que los tres mayores mercados de vehículos eléctricos, China, Europa y EE.UU., impulsen la adopción de los vehículos eléctricos, mientras que en los últimos años ha sido realmente sólo China, y Europa sólo ha tomado un fuerte impulso en 2020», dijo.

Por ello, Fastmarkets espera que la demanda de baterías de iones de litio siga aumentando.

«Si la producción de vehículos eléctricos se ralentiza debido a la escasez de semiconductores, esperamos que las fábricas de baterías sigan aumentando la producción para que acumulen inventario», añadió Adams.

Otra tendencia observada en el trimestre ha sido el continuo debate en torno al uso de cátodos de litio-hierro-fosfato (LFP), que no contienen cobalto ni níquel.

CRU ha observado una fuerte demanda de LFP en el mercado chino de vehículos eléctricos, lo que, según Jeary, está apuntalando la demanda de carbonato de litio.

«En China hay una fuerte demanda de vehículos eléctricos de baja gama más baratos, que suelen utilizar LFP, y es probable que esto continúe hasta 2021», dijo.

La mayor demanda china de LFP, junto con el aumento de la capacidad de producción de hidróxido, ha impulsado los precios del carbonato, y Fastmarkets espera que los precios del carbonato en China sigan siendo superiores a los del hidróxido.

«Fuera de China, el hidróxido sigue cotizando con una pequeña prima respecto al carbonato, y esperamos que siga siendo así por ahora», dijo Adams.

Del mismo modo, Benchmark Mineral Intelligence también vio un mayor enfoque en el carbonato de litio en el primer trimestre como resultado de las fuertes ventas de LFP y de los vehículos eléctricos basados en cátodos con menos níquel, con una demanda centrada en torno a China.

«Hemos empezado a ver un aumento de la demanda de hidróxido de litio en las últimas semanas, ya que en un reverso de la fortuna se ha convertido en la materia prima más barata debido a la estrechez del carbonato», dijo Miller. «Esperamos que la demanda de hidróxido se acelere en el segundo trimestre, ya que el mercado se está adaptando a la escasez de la oferta y no se prevé que se alivie a corto plazo».

En cuanto a la oferta, es probable que este año se tomen decisiones de expansión para preparar el aumento de la oferta de las minas abandonadas, dijo Jeary de CRU.

«También se considerará la posibilidad de volver a poner en marcha las minas, pero hay más flexibilidad para ello que para aplicar los planes de expansión», añadió.

Miller dijo que es importante tener en cuenta que muchas de las expansiones que se están llevando a cabo ahora son las que se cancelaron o retrasaron en los últimos años.

«Así que se trata de volver a ponerlas en marcha», dijo. «Aun así, tendremos que ver más anuncios si el déficit que se avecina se aleja aún más».

En cuanto a la dinámica global de la oferta y la demanda prevista para 2021, CRU espera que el mercado del litio sea deficitario en 2021. Por su parte, Adams, de Fastmarkets, cree que sobre el papel el mercado será excedentario.

«Pero dado (que) la capacidad de downstream en constante expansión necesitará más stock de trabajo, es probable que el mercado se sienta equilibrado, y es probable que haya más episodios de estrechez como los que presenciamos en el primer trimestre».

Por su parte, Benchmark Mineral Intelligence espera que el mercado esté marginalmente desabastecido en 2021. «Es realmente a partir del próximo año cuando los problemas de suministro se vuelven más significativos», dijo Miller. «Como tal, estamos esperando que la actual estrechez del mercado continúe y, por lo tanto, la presión de precios al alza».

Actualización del mercado del litio: qué se avecina para los precios y los principales catalizadores que hay que vigilar


Como el segundo trimestre ya está en pleno apogeo, muchos inversores se preguntan qué le espera al sector del litio.

«Se espera que las ventas de vehículos eléctricos chinos se ralenticen ligeramente en el segundo trimestre (en comparación con el primero), lo que podría frenar la subida de los precios al contado», afirma Jeary. «Sin embargo, las recientes ganancias de los precios al contado seguirán filtrándose en los precios de los contratos a más largo plazo».

En cuanto al futuro de los precios en el segundo trimestre, Adams dijo que la reposición de existencias ha seguido su curso.

«Esto debería significar que los consumidores que se han reabastecido pueden evitar que los precios suban durante un tiempo», dijo. «Pero hay convertidores/procesadores en China que no han tenido suficiente materia prima para aumentar la producción, por lo que estarán dispuestos a comprar. Es probable que esto proporcione apoyo a los precios».

Sin embargo, añadió, con la vuelta a la producción de algunos de los mayores productores chinos de salmuera tras los meses de invierno, la disponibilidad en China debería aumentar.

«Por ello, esperamos que los precios se consoliden en el segundo trimestre en torno a los niveles de finales de marzo», dijo Adams.

Dado el continuo crecimiento de la demanda descendente de vehículos eléctricos y células, Benchmark Mineral Intelligence también espera que se mantenga la presión al alza sobre los precios durante 2021.

«Actualmente, el nivel de precios de los productos químicos de litio es sostenible, pero se requieren precios continuamente más altos para incentivar la nueva oferta que será necesaria para satisfacer la creciente demanda», dijo Miller.

El precio del carbonato de litio de grado de batería nacional de Benchmark se evaluó a finales de marzo en un promedio de 12.850 dólares por tonelada (EXW China), mientras que su precio equivalente de hidróxido se mantuvo en 10.325 dólares por tonelada. Anteriormente, de 2018 a 2020, el hidróxido mantuvo una prima de US$1,000 a US$1,500 sobre el carbonato.

«A medida que mejore la demanda de químicas de cátodos con mayor contenido de níquel, que ofrecen una mayor densidad de energía y un mayor recorrido, pero que son producidos por pocos fabricantes de cátodos en la actualidad, esperamos que los precios del hidróxido alcancen y superen al carbonato, volviendo al statu quo», dijo Miller.

Cuando se le preguntó sobre los factores que los inversores deberían observar en el segundo trimestre, Jeary dijo que las subvenciones gubernamentales y las promesas de los fabricantes de equipos originales serán importantes para determinar la aceptación de los vehículos eléctricos.

«Cualquier anuncio relacionado con la ampliación o reanudación de las minas también será importante para determinar la oferta en los próximos años», dijo.

Para Adams, de Fastmarkets, tras haber invertido enormes cantidades en la capacidad de producción, el mercado necesita más inversiones en la capacidad de producción. «Así que estaría atento a más anuncios al respecto».

Entre los puntos a los que los inversores deberían estar atentos en el segundo trimestre, según Miller, se encuentran los anuncios de la política gubernamental en relación con las cadenas de suministro nacionales y las ventas de vehículos eléctricos.

Además, la integración y las asociaciones en la cadena de suministro de baterías de iones de litio y la inversión en la ampliación de la oferta por parte de los productores de litio también podrían ser catalizadores para el mercado.

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